Картография – это

наука об исследовании, моделировании и отображении пространственного расположения, сочетания и взаимосвязи объектов, явлений природы и общества. В более широкой трактовке картография включает технологию и производственную деятельность.

Объектами картографии являются Земля, небесные тела, звёздное небо и Вселенная. Наиболее популярными плодами картографии являются образно-знаковые модели пространства в виде: плоских карт, рельефных и объёмных карт, глобусов. Они могут быть представлены на твёрдых, плоских или объёмных материалах (бумага, пластик) или в виде изображения на видеомониторе.

Уже в допетровскую эпоху в России было известно искусство составления географических чертежей, что доказывает «Большой Чертёж», который начали составлять ещё в XVI веке (по-видимому, по приказу Ивана Грозного), значительно пополненный в XVII веке, но до нас не дошедший; сохранился лишь комментарий к нему, «Книга Большому Чертежу». Первые сохранившиеся карты России были созданы иностранцами, побывавшими в Москве и позже изданные в Европе, к ним относятся карты XVI века Баттиста Аньезе, Антонио Дженкинсона, Сигизмунда Герберштейна, Исаака Масса, Гессель Герритса, Николоса Пискатора и др.

О старинных русских чертежах мы можем получить понятие из карты Сибири, составленной в 1667 году по приказанию воеводы П. И. Годунова (копия этой карты сохранилась в Стокгольмском государственном архиве), из сибирского чертежа Ремезова 1701 года и из нескольких чертежей отдельных местностей конца XVII века, сохранившихся в русских архивах. Что касается «Большого Чертежа», то, вероятно, он послужил основой для составления карты царевича Фёдора Борисовича Годунова, изданной в 1613 году Гесселем Геритсом и карты составленной по поручению Фёодора Борисовича, и посвященная царю Михаилу Федоровичу Николаем Иоанном Пискатором в 1634 году. Эти карты были первыми сколько-нибудь удовлетворительными генеральными картами России, хотя попытки к составлению таковых делались на Западе и ранее.

Некоторые добавления к картографическим сведениям о России, особенно Сибири, были сделаны в XVIII веке — Н. Витсеном и И. Штраленбергом, однако со времён Петра I начинается история бурного развития отечественной картографии. В связи с азовскими походами Пётра I, с 1696 года ведётся тщательное изучение и составление планов местности. В 1704 году появляется первый навигационный атлас реки Дон или «Прилежное описание реки Дону или Танаису, моря Азовскаго или Езера Меотскаго, Понта Эуксинскаго или Чернаго моря» вице-адмирала Корнелия Крюйса, кроме Азовского и Чёрного морей исследуются Каспийское море, Белое и Балтийские моря. В описи береговых линий участвуют в основном морские офицеры и геодезисты, такие как А. Кожин, Ф. Лужин, Прокопий Нагибин и др., для издания карт из-за границы приглашаются гравёры Адриан Шхонебек и Питер Пикарт.

В основе первых картографических работ типографии В. Киприянова, изображающих карты мира составленные на русском языке — это «Глобус географический сиречь землеописательный иже изъявляет четыре части земли: Африку, Азию, Америку и Европу» 1707 года и «Всего земного круга таблицы» 1713 года — лежат европейские карты XVII века, таких издателей как Фредерик де Вит.

Картографические материалы доставлялись в Сенат, секретарь которого, Иван Кирилов, был большой любитель географии; благодаря ему была начата работа над созданием атласа Всероссийской империи. Позже составление и издание карт перешло к Императорской Академию наук, под патронажем которой была выпущена целая серия атласов и генеральных карт Российской империи, первым из которых стал «Атлас сочиненный к пользе и употреблению юношества и всех читателей ведомостей и исторических книг» 1737 года. Множество картографических данных было собрано в результате полярных экспедиций, в эпоху Екатерины II, а также благодаря начавшемуся в это же время генеральному межеванию.

При Павле I составление карт перешло в военное ведомство. 6 ноября 1796 года Павел своим именным указом учредил «Чертежную его императорского величества», первым управляющим был назначен инженер-майор Карл Иванович Опперман, а 8 августа 1797 года эта организация была преобразована в «Собственное его императорского величества Депо карт».

При Александре I в Депо карт была издана подробная Столистовая карта Российской империи, а в 1812 году учреждение было реорганизовано в Военно-топографическое депо, при котором в 1822 году был учреждён корпус военных топографов. В эпоху Александра I в России проводятся топографические исследования методом триангуляции, сперва под руководством генерала Теннера, а затем генерала Шуберта.

После основания Пулковской обсерватории при Николае I было основано императорское Русское географическое общество, геодезия и картография в России сделали значительные успехи и заявили о себе такими крупными работами как измерение (под руководством Струве) дуги меридиана от Лапландии до устьев Дуная и составление (с 1846 года) трёхвёрстной топографической карты западных губерний. При Александре II листы этой карты стали поступать в продажу, в то же время была издана 10-вёрстная карта Европейской России. В 1884 году появилась 100-вёрстная карта Азиатской России на восьми листах А. А. Большева, а в 1895 году была издана «Карта Азиатской России», составленная Э. А. Коверским, в масштабе 200 верст в дюйме., многие специальные карты и т. д.

В качестве картографических предприятий дореволюционной России в 1705—1723 годах использовались типография В. Киприянова, с 1727 года типография Академии наук, картографическое заведение А. Ильина, основанное в 1859 году и с 1896 года издательство А. Ф. Маркса, множество карт от иностранных издателей с XVIII века приобреталось для хранения в фондах библиотеки Российской Академии Наук.